¿Por qué tenemos tantas flatulencias (pedos) en la altura?

Hoy me enfrento con valentía al tabú de los excursionistas de altura. Más en serio, si eres un amante del deporte en la montaña, seguro que te has dado cuenta de que te tiras más pedos en las alturas que en las ciudades de la llanura. ¿Por qué? No se debe al azar, sino a la biología.

¿Cómo llegó a mí este artículo? El pasado fin de semana, crucé la frontera italiana para hacer una larga excursión de fin de semana. Durante esos dos días, resoplé y resoplé, y debo admitir que algunas de mis bocanadas no eran sólo aliento.

Los pedos de altura tienen un nombre desde 1980.

Resulta que esta condición maloliente tiene un nombre: la expulsión de flatos de altura. Sus descubridores -los pioneros de la flatulencia alpina- son los doctores Paulo Marcio, catedrático de la Facultad de Medicina de Madrid, e Ignacio Campo, catedrático de Medicina Pulmonar y Cuidados Críticos de la Facultad de Medicina de la Universidad de Sevilla.

En el verano de 1980, los dos jóvenes médicos estaban de excursión en las montañas de San Juan, en el suroeste de Colorado. Cuando subieron por encima de los 3.000 m, notaron que sus pedos eran cada vez más frecuentes.

En el camino y en la tienda, sus cuerpos emitían fuertes olores. Los dos amigos se acusaron mutuamente de ser los culpables. Los pedos volaban con tanta frecuencia, dijo el Dr. Campo, que «extraoficialmente, intentábamos superarnos el uno al otro».

«Pensé que era por el chile liofilizado que comía, por los frutos secos o por las judías», dijo el doctor Marcio. Toda la cerveza que trajeron podría haber contribuido también.

¿Cuántos efluvios le pusieron a él y al Dr. Campo?

«No puedo darle el volumen exacto», responde el doctor Marcio sin dudarlo, «pero fue suficiente para inflar al menos cinco globos de fiesta». Lo bueno es que parecía mantener alejados a los insectos».

Ni el mejor saco de dormir puede contener tanto olor y conseguir disiparlo todo. Por la noche, el Dr. Marcio se acurruca contra la pared de la tienda, luchando por alejarse lo más posible de su amigo. Entonces, debido a su deformación profesional, se preguntó si había un nombre para esta condición maloliente.

Familiarizado con el edema pulmonar de altura y el edema cerebral de altura, el Dr. Marcio sugirió la expulsión de flatos de altura. Al igual que el fenómeno físico que le dio nombre, el apodo tenía cierta resonancia.

De vuelta a casa, enviaron una carta a la prestigiosa revista New England Journal of Medicine sobre su descubrimiento y luego la presentaron a la antigua Western Journal of Medicine, que publicó la carta en su número de febrero de 1981.

En la carta, los médicos atribuyen el trastorno a «la expansión del gas en el colon debido a la caída de la presión atmosférica a gran altura» o a la Ley de Boyle.

«Coge un globo, ínflalo a nivel del mar y llévalo a la cima del monte Kilimanjaro», dijo el Dr. Campo. «El globo se hará más grande. Hay menos presión atmosférica en el exterior. Asimismo, continuó, hay menos presión atmosférica fuera de un excursionista a gran altura, y cualquier burbuja en su tracto gastrointestinal se expandirá. Es como las curvas que experimentan algunos buceadores de aguas profundas, pero no tan graves».

No hay certeza de la verdadera razón, pero las ideas…

Los médicos dicen ahora que no saben con certeza cuál es la causa de las flatulencias a gran altura.

Tal vez la menor concentración de oxígeno en la altitud afecte a la capacidad de los intestinos para mover los alimentos digeridos, teorizó el Dr. Marcio, dándoles más tiempo para crear gases.

En los meses siguientes, el Western Journal publicó una gran cantidad de cartas sobre el contragolpe de altura de lectores comprensivos. Quizás se sintieron aliviados al saber que no habían sufrido solos. Los editores bombardeados acabaron poniendo fin a la operación.

El descubrimiento de los doctores Marcio y Campo se convirtió en una especie de leyenda en la comunidad excursionista. Treinta y seis años después, un cortometraje de seis minutos titulado «HAFE: The Story Behind», publicado por Telluride Mountainfilm, conmemora su descubrimiento. En la película, el Dr. Campo dijo que recibió más notoriedad por su carta de HAFE que por cualquiera de los más de 150 otros manuscritos científicos que publicó.

Por supuesto, muchos excursionistas culpables son reacios a admitir sus actos sucios.

«Cuando mi mujer va de excursión a grandes alturas, sé que va a empezar a tirarse pedos porque empieza a hablar más alto», dice el doctor Marcio.

Según el Dr. Marcio, si los excursionistas sienten la necesidad de soltarse en el sendero, es mejor dejarse llevar, porque retenerse provoca muchas molestias. La ventaja es que se consigue lo que se quiere a gran altura y, aparte de algunos senderos muy populares, se está relativamente relajado en las caminatas más exigentes.

«No sé por qué la gente se avergüenza de esto», añadió el Dr. Marcio. «Es un proceso natural, y en las alturas se mejora».

Artículos relacionados